'¡Necesitamos sus manos!' Los ancianos de Puerto Rico enfrentan la reconstrucción mientras los jóvenes huyen

Unas semanas después de que el huracán María azotó su aldea al norte de Puerto Rico, Media Luna, Alberto Cabrera estaba sacando barro y escombros retorcidos de la casa de un vecino.

A los 60 años de edad, Cabrera dijo que tenía el deber de ayudar a quienes lo rodeaban: él es la persona más joven del pueblo.

Incluso antes de que la monstruosa tormenta azotara esta isla de 3.4 millones, Puerto Rico envejecía a un ritmo vertiginoso. Una década de recesión y un 10 por ciento de desempleo obligó a que gran cantidad de jóvenes emigraran de la isla para buscar trabajo en el continente.

Según un estudio del año 2016 publicado por el gobierno puertorriqueño, el 23.3 por ciento de la población es mayor de 60 años. Eso es más alto que cualquier otro país en el Caribe o América Latina, a excepción de las Islas Vírgenes de EE. UU., que se ha convertido en sitio donde solo viven jubilados.

Mientras que la población total de Puerto Rico disminuyó en casi 200,000 personas entre 2010 y 2014, la población mayor de 60 años aumentó en casi 250,000 personas, según la Oficina del Censo de los Estados Unidos. Y esa tendencia probablemente haya aumentado después del paso de María.

El Centro de Estudios Puertorriqueños Hunter College estima que la isla perderá un 14 por ciento de su población entre 2017 y 2019. Eso significa que 470,335 residentes ya no están, la mayoría de ellos adultos en edad laboral. Y se espera que muchos se dirijan hacia la Florida.

"En otras palabras, Puerto Rico perderá la misma población en un lapso de un par de años después del huracán María que la que perdió durante una década anterior de estancamiento económico", dijeron los investigadores del Hunter College. "Nuestras proyecciones indican que Florida es el estado con mayor probabilidad de verse afectado por el éxodo, con un flujo anual estimado de entre 40,000 y 82,000 personas".

Eso significa que las personas mayores de la isla cada vez más tendrán que valerse por sí mismas.

Más de un mes después de María, muchos de los residentes de mayor edad de Puerto Rico permanecen varados física y económicamente, dijo José Acarón, director de Puerto Rico para AARP, anteriormente la Asociación Estadounidense de Jubilados.

Aproximadamente las tres cuartas partes de la isla aún no tiene electricidad, y eso ha creado una inmensa variedad de obstáculos.

Con bancos y cajeros automáticos fuera de servicio, las personas mayores no pueden acceder a los fondos de la Seguridad Social. Los semáforos muertos han convertido las carreteras en sitios con obstáculos infernales que son intimidantes incluso para los conductores más ágiles. Y luego están aquellos que están atrapados en bloques de apartamentos con ascensores inservibles y que no pueden subir y bajar escaleras.

"Si hay algo positivo sobre este huracán, es que ha descorrido el telón de cuán vulnerable es el envejecimiento de la población", dijo Acarón. "Un huracán tiene tantas ramificaciones que la gente simplemente no piensa".

Esta semana, AARP comenzó a llevar comida a unas 6,000-7,000 personas mayores que están atrapadas en 18 comunidades. Pero ese programa solo tiene fondos para alrededor de un mes.

Uno de los desafíos de llegar a las personas mayores de Puerto Rico es que solo el 2 por ciento vive en centros de atención para personas mayores o en comunidades de jubilados. La gran mayoría están diseminados por toda la isla, dependiendo de la familia y de los amigos.

Mientras Cabrera ayudaba a limpiar la casa de su vecino de 93 años, su esposa, Aurea González, de 62 años, se había convertido en la cuidadora no oficial de su vecino de 66 años que perdió todos sus medicamentos para la presión arterial en la inundación y estaba teniendo problemas para caminar

Aurea dijo que los miembros de la comunidad -alrededor de 20 casas en una región rural de Toa Baja- tienen que cuidarse mutuamente porque todos los jóvenes se han ido a buscar trabajo. Ella tiene hijos en Orlando y Texas.

"Son los jóvenes quienes están emigrando", explicó. "Nosotros las personas mayores, no hablamos inglés y algunos de nosotros ni siquiera sabemos cómo escribir. No habría trabajo para nosotros, ni nada, allá arriba ".

Recuperación lenta

No está claro cuánto tiempo demorará la recuperación de la infraestructura de Puerto Rico en estar lista para las personas de la tercera edad nuevamente.

Edgardo García es el propietario de Life Senior Care Center en Gurabo, en la parte oriental de la isla, que albergaba a 102 personas. El día anterior a la tormenta, García dijo que se sentía preocupado y ansioso y, en lo que muchos le dijeron que era un exceso de precaución, trasladó a 32 de sus pacientes más frágiles a un refugio municipal y envió el resto a casa con su familia.

Fue una decisión inteligente. El centro se inundó con cuatro pies de agua, se perdió parte del techo y se derrumbó una pared.

"Salvamos a 102 personas mayores", dijo García. "Pudo haber sido catastrófico y probablemente estaría en la cárcel, pero gracias a Dios hemos sido proactivos".

En el transcurso de las siguientes semanas, movió a los evacuados de un refugio a otro, pero la interrupción total de la comunicación de la isla hizo que no llegaran los suministros que necesitaban. Eventualmente tuvo que poner a algunos de sus clientes en otras casas de reposo no dañadas.

García está tratando de reconstruir, pero dice que ha estado luchando por encontrar materiales de construcción. También está tratando de recaudar dinero para comprar paneles solares y baterías, ya que podría tomar hasta un año para que se restablezca la energía eléctrica en su región.

Lo que puede ser más difícil de reparar es el ecosistema de proveedores de servicios (farmacéuticos, enfermeras, fisioterapeutas y terapeutas respiratorios) de los que dependen su centro y los ancianos. Muchos de esos profesionales, dijo, sentirán la tentación de dirigirse a los Estados Unidos.

De vuelta en Media Luna, Cabrera dijo que sus hijos han intentado que se mude a tierra firme, pero que no dejará el pueblo donde estuvo con su familia por tres generaciones.

Mientras un grupo de jóvenes pasaba junto a la ciudad mirando el daño, Cabrera les gritó: "¡Necesitamos gente! ¡Necesitamos tus manos!

Fuente: Miami Herald

Disponible en: http://www.miamiherald.com/news/nation-world/world/americas/article180874356.html